Los legisladores, los cuidadores y los medios de comunicación reconocen cada vez más que la adversidad infantil plantea riesgos para la salud y el bienestar individual. El estudio original de Experiencias adversas en la Infancia (ACE) ha ayudado a aumentar la conciencia pública sobre este problema crítico de salud pública. Sin embargo, dado que el uso de cuestionarios ACE para identificar experiencias infantiles potencialmente dañinas ha ganado popularidad, es importante comprender cómo las ACE difieren de otros términos comúnmente utilizados, como la adversidad infantil, el trauma y el estrés tóxico. 

La adversidad infantil es un término amplio que se refiere a una amplia gama de circunstancias o eventos que representan una seria amenaza para el bienestar físico o psicológico de un niño. Los ejemplos comunes de adversidad infantil incluyen abuso y negligencia infantil, violencia doméstica, intimidación, accidentes o lesiones graves, discriminación, pobreza extrema y violencia comunitaria. La investigación muestra que tales experiencias pueden tener graves consecuencias, especialmente cuando ocurren temprano en la vida, son crónicas y / o graves, o se acumulan con el tiempo. Por ejemplo, los efectos de la adversidad infantil pueden incrustarse biológicamente durante los períodos sensibles de desarrollo y provocar problemas de salud mental y física de por vida. Sin embargo, la adversidad no predestina a los niños a malos resultados, y la mayoría de los niños pueden recuperarse cuando cuentan con el apoyo adecuado, en particular la presencia constante de un cuidador cálido y sensible.

Las experiencias adversas de la infancia (ACE), un término acuñado por los investigadores Vincent Felitti, Robert Anda y sus colegas en su estudio seminal realizado entre 1995 y 1997, son un subconjunto de las adversidades infantiles. Los investigadores preguntaron a los adultos sobre las adversidades infantiles en siete categorías: abuso físico, sexual y emocional; tener una madre que fue tratada violentamente; vivir con alguien que estaba mentalmente enfermo; vivir con alguien que abusó del alcohol o las drogas; y encarcelamiento de un miembro del hogar. Los investigadores descubrieron que cuanto más adultos con ACE informaban desde su infancia, peores eran sus resultados de salud física y mental (por ejemplo, enfermedad cardíaca, abuso de sustancias, depresión). Desde entonces, el término ACE se ha adoptado para describir diferentes listas de adversidades. El estudio actual de ACE financiado por los centros para control y la prevención de enfermedades, por ejemplo, incluye el divorcio o la separación de los padres y el abandono emocional y físico; otros estudios han agregado experiencias de desventaja social (por ejemplo, dificultades económicas, falta de vivienda, violencia comunitaria, discriminación, trauma histórico).

No hay listas de ACE ni herramientas de detección que identifiquen todas las adversidades de la infancia, pero las que no incluyen adversidades relacionadas con desventajas sociales probablemente pasen por alto a los niños de grupos raciales o étnicos específicos, que se ven desproporcionadamente afectados. Es igualmente importante evaluar el bienestar de cada niño para informar de los tipos de servicios que más beneficiarían a ese niño. Obtener una imagen completa de un niño puede evitar el sobretratamiento de los niños que han estado expuestos a ACE pero que funcionan bien. 

El trauma es un posible resultado de la exposición a la adversidad. El trauma ocurre cuando una persona percibe un evento o un conjunto de circunstancias como extremadamente aterrador, dañino o amenazante, ya sea emocional, física o ambos. Con el trauma, la experiencia de un niño de fuertes emociones negativas (p. Ej., Terror o impotencia) y síntomas fisiológicos (p. Ej., Latidos cardíacos rápidos, enuresis, dolores de estómago) pueden desarrollarse poco después y continuar mucho más allá de su exposición inicial. Ciertos tipos de adversidad infantil son especialmente propensos a causar reacciones traumáticas en niños, como la pérdida repentina de un miembro de la familia, un desastre natural, un accidente automovilístico grave o un tiroteo en la escuela. Otras adversidades de la infancia (p. Ej., Separación o divorcio de los padres) tienden a asociarse con una mayor variabilidad en las reacciones de los niños y un niño puede o no experimentarlo como un trauma. El trauma infantil está asociado con problemas en múltiples dominios de desarrollo. Sin embargo, el trauma afecta a cada niño de manera diferente, dependiendo de sus factores de riesgo individual, familiar y ambiental. Por ejemplo, dos niños que experimentan el mismo tipo de adversidad pueden responder de distintas maneras: uno puede recuperarse rápidamente sin angustia significativa, mientras que otro puede desarrollar un trastorno de estrés postraumático (TEPT) y beneficiarse de la ayuda profesional (por ejemplo, los servicios y apoyos que comprenden la atención informada por trauma). 

El estrés tóxico puede ocurrir cuando un niño experimenta una adversidad extrema, duradera y severa (por ejemplo, negligencia crónica, violencia doméstica, dificultades económicas severas) sin el apoyo adecuado de un adulto cuidador. Específicamente, las adversidades infantiles, incluidas las ACE, pueden activar en exceso el sistema de respuesta al estrés del niño, desgastando el cuerpo y el cerebro con el tiempo. Esta sobreactivación se conoce como estrés tóxico y es la principal forma en que la adversidad daña el desarrollo y el bienestar del niño. La medida en que la respuesta de estrés de un niño a la adversidad se vuelve tóxica y conduce a problemas graves de salud y salud mental adulta. También depende de la composición biológica del niño (p. ej., vulnerabilidades genéticas, experiencias previas que han dañado el sistema de respuesta al estrés o una expresión genética saludable limitada) y las características de los eventos o condiciones adversas (p. ej., intensidad, duración, si un cuidador causó al niño daño).

La mayor comprensión pública de que la adversidad infantil, incluidas las ECA, puede causar trauma y estrés tóxico y, a su vez, tener un impacto duradero en la salud física y mental de los niños, presenta una oportunidad importante para convertir esta conciencia en acción. Por ejemplo, los cuidadores y otros profesionales pueden aprender e implementar la atención informada sobre el trauma en los sistemas de servicios para niños y familias. Sin embargo, también debemos tener precaución para evitar un enfoque exclusivo en ACE a expensas de comprender la gama completa de adversidades infantiles y una variación considerable en las respuestas de los niños a ellas. De lo contrario, corremos el riesgo de permitir que algunos de los niños más vulnerables que necesitan apoyo caigan en el olvido mientras patologizan y sobre tratan a otros niños que no necesitan servicios.

Muy interesante para familias en general y cuidadores, además de profesionales de la salud. El original contiene hiper-vínculos para una mejor y más completa comprensión.

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